Agentes de cambio

Tong Sun: una historia en análisis

«Mi sueño era ser ingeniera para poder ayudar a hacer nuestro país mejor y más fuerte, estaba muy influenciada por los tiempos».

Una historia en análisis

Tong Sun fue hija de la Revolución Cultural de China, nacida durante el famoso período de disturbios civiles patrocinados por el Estado en las décadas de 1960 y 1970, en el que millones de vidas se volvieron del revés, se cerraron escuelas y se abandonó en gran medida el estudio de la ciencia y la ingeniería.

A pesar de esta interrupción en sus primeros años de vida, Tong se ha convertido en pionera de la informática y una famosa innovadora tecnológica: recientemente fundó Scalable Data Analytics Research Lab de Xerox en PARC, una empresa de Xerox.

Su trabajo en los campos de la informática de grandes datos, aprendizaje automático, análisis de redes sociales e inteligencia artificial durante más de dos décadas en Xerox ha llevado al mercado tecnologías de gran éxito. Ahora, el trabajo de análisis de datos de su laboratorio en el sector sanitario está influyendo positivamente en la salud y la calidad de vida de muchos miles de personas.

La historia de la educación temprana de Tong Sun y su posterior progresión en los campos de la ciencia y la ingeniería puede parecer tan paradójica como impresionante. Tong tenía 10 años cuando la Revolución Cultural de China, un período de caos abonado por el entonces presidente del Partido Comunista, Mao Tse-Tung, finalmente llegó a su fin.

Tong formaba parte de una generación de estudiantes chinos que perdieron gran parte de su educación inicial. También fue una generación que pasó hambre de inspiración científica y tecnológica debido al desmantelamiento del sistema de educación superior y las capacidades científicas del país.

Por el contrario, en todo el Pacífico, los futuros colegas científicos y técnicos de Tong en los Estados Unidos estaban disfrutando de una educación más estable en un contexto de esperanza científica y tecnológica. Los avances médicos, el surgimiento de los ordenadores y las misiones exitosas a la Luna pusieron de relieve el potencial de la ciencia y la tecnología para curar enfermedades, liberar a los seres humanos del trabajo mundano y explorar nuevas fronteras.

A pesar de las aparentes desventajas de su educación temprana, Tong está convencida de que crecer en el período conocido como la Década Perdida de China fue fundamental para su surgimiento como innovadora.

 

Hand holding a beaker

Una nueva esperanza

«Fue una época terrible para el país, pero las luchas a las que nos enfrentamos no fueron nada comparadas con lo que vivió la generación de nuestros padres», recuerda. «Y todos nos beneficiamos de una campaña nacional a principios de 1980 para promover la ciencia y la tecnología». El programa ayudó a renovar el interés en la ingeniería y la ciencia entre los niños en edad escolar.

«Cuando miro atrás, fue duro para los niños pequeños tener que concentrarse tanto solo en la academia, pero las largas horas y la disciplina proporcionaron una buena base para la ciencia. Mi sueño era ser ingeniera para poder ayudar a hacer nuestro país mejor y más fuerte; estaba muy influenciada por los tiempos».

 

Laptop and floppy disk

Trabajar en Xerox

A mediados de la década de 1980, la ciencia se había convertido en la gran esperanza para el futuro de China. Sin embargo, en los Estados Unidos, el optimismo tecnológico y científico parecía estar disminuyendo. No se estaba ganando la guerra contra el cáncer y la exploración espacial se había estancado. Mientras tanto, el mundo parecía impotente ante la nueva amenaza del calentamiento global.

Sin embargo, una revolución silenciosa empezaba a echar raíces en Silicon Valley. Cerca de allí, en PARC, donde Tong trabajaría algún día, un equipo de investigadores estaba abordando los desafíos de la informática personal temprana, redefiniendo finalmente toda la relación de los seres humanos, el trabajo y la tecnología para la era después del PC.

Pero por el momento, Tong, que estudiaba ingeniería eléctrica en la universidad, ni siquiera sabía de la existencia de Silicon Valley.

«No sabíamos nada realmente sobre el mundo exterior», apunta. «Pero los ordenadores Apple II y los PC de IBM estaban disponibles en mi universidad y realmente me fascinaron». Tong pronto se dio cuenta de que le gustaba escribir software más que mirar circuitos. «Fue un punto de inflexión para mí», dice. «Pasé a estudiar programación lógica y razonamiento simbólico, un subcampo de inteligencia artificial, para mi máster».

Tong recuerda cómo el campo de la inteligencia artificial (IA) se centraba entonces en la construcción de sistemas informáticos codificados a mano por los humanos. A diferencia de hoy, era poco práctica la idea de que las máquinas realizaran tareas cognitivas. «Como muchos otros, conocíamos la Ley de Moore [que establece que el poder de procesamiento se duplicaría cada dos años], pero por supuesto no podíamos comprender plenamente las implicaciones de ese ritmo de cambio». Este cambio, explica Tong, incluye increíbles avances en computación y macrodatos que han empujado a la IA hacia múltiples direcciones, afectando directamente a las empresas y a la salud y el bienestar de las personas.

A medida que la reforma comenzó a afianzarse en la China comunista a finales de la década de 1980, el gobierno comenzó a flexibilizar los reglamentos y las políticas proteccionistas. Para una serie de ciudadanos, se abrieron los viajes de ida y vuelta a China. Tong fue una de estas personas.

«Cuando el país comenzó a abrirse, tuve la oportunidad de ir a los Estados Unidos para hacer un doctorado. Esto fue a principios de la década de 1990. En ese momento, la comunidad científica había dejado de lado la investigación de la IA, así que centré mi investigación en la supercomputación paralela».

Tong se incorporó a Xerox en 1995 después de terminar su doctorado. «La World Wide Web estaba en sus comienzos y Xerox buscaba mejorar la impresión de alto rendimiento y crear soluciones documentales inteligentes». Tong y sus colegas comenzaron a darse cuenta de cómo Internet afectaría a los negocios y a la vida de las personas.

 

Hands typing

La era de las redes sociales

En 2005, las redes sociales despertaron el interés de Tong. «Me fascinó un sitio web llamado Digg.com, que era un foro social para compartir noticias y opiniones políticas. Tengo que decir que en ese momento no tenía ninguna relevancia comercial directa, ya que Xerox todavía se centraba mucho en las tecnologías de impresión. Pero ésta es una de las ventajas de formar parte de la investigación de Xerox. Proporciona la libertad para que investigadores como yo exploren las tecnologías emergentes y piensen en las cosas por adelantado».

«Antes de que surgieran Facebook y Twitter, mi grupo comenzó a desarrollar tecnologías de procesamiento de lenguaje natural y minería de gráficos sociales examinando las interacciones sociales en Diggs.com», recuerda Tong. «Nos dimos cuenta de que cuando la gente discutía las noticias políticas se convertía en un debate que incluía tanto opiniones como sentimientos. Empezamos a preguntarnos: ‘Vaya, queremos ver si hay una dinámica en este foro político social. ¿Quién influye en quién? ¿De qué se debate? ¿Cuál es el sentimiento y cómo cambia el sentimiento a medida que se va desarrollando el debate?’ ¿Quién está dirigiendo realmente la conversación?

«Sin embargo, a diferencia de los documentos de texto convencionales, el contenido de las redes sociales es breve, ruidoso y a menudo lleno de nuevos acrónimos, sarcasmo y emojis. Esto crea grandes desafíos a los métodos lingüísticos tradicionales, que requieren reglas rígidas y modelos estadísticos. Así que aquí es donde la inteligencia artificial realmente comenzó a ayudar. Utilizamos el aprendizaje automático, que es una forma de inteligencia artificial, para empezar a resolver estos problemas. Esta técnica implica a los humanos enseñando a un ordenador a discernir sentimientos, sarcasmo y temas cambiantes.

«A medida que Twitter y Facebook se fueron haciendo populares, el volumen de contenido generado por los usuarios creció enormemente. Así que empezamos a tomar muestras y anotar las conversaciones de las redes sociales para construir un gran conjunto de datos que se pudiera usar para entrenar a los ordenadores. Nuestros algoritmos de análisis de sentimientos pueden utilizar este conjunto de datos de entrenamiento (además de las estructuras y reglas lingüísticas) para lograr una precisión mucho mayor».

 

Customer support rep with headset

Atención al cliente

Tong lo explica así: «Hace unos años, mientras supervisábamos Twitter una mañana, captamos muchos sentimientos negativos sobre las señales telefónicas de una compañía de telecomunicaciones en el área de Chicago. Más tarde, esa misma noche, en las noticias se habló sobre las débiles señales telefónicas causadas por la compañía al mejorar sus torres de telefonía móvil en Chicago. Habíamos detectado el problema a medida que se producía y nos dimos cuenta de que con el conocimiento en tiempo real que detectamos en las redes sociales, la empresa podría haber resuelto el problema más rápidamente. Podrían haber informado proactivamente a sus clientes sobre esta situación, actualizado el sitio web de soporte o aumentado el número de agentes de atención al cliente para gestionar este incidente de forma más eficaz.

«Aprendimos la lección y ayudamos a convertirla en una oferta para los clientes de Xerox. Hoy en día, el negocio de atención al cliente de Xerox ofrece análisis de sentimientos a través de canales sociales para que nuestros clientes puedan atender más rápidamente a sus clientes».

Desde entonces, Tong y su equipo han ido más allá de escuchar las conversaciones y sentimientos cotidianos en las redes sociales. Han desarrollado métodos para obtener una visión más profunda de los intereses, comportamientos y estilos de vida de las personas basados en su actividad en línea (por ejemplo, qué artículo les gustaba, qué contenido publicaban y cuándo lo hacían), vínculos sociales (por ejemplo, con quién interactuaban, a quién seguían) y estructuras comunitarias (por ejemplo, a qué tipo de grupos pertenecían). Estos conocimientos pueden agregarse y correlacionarse con otros conjuntos de datos, tales como geolocalizaciones, datos meteorológicos, datos de flujo de tráfico y reclamaciones médicas. Los casos potenciales de uso son considerables y están en constante crecimiento.

 

Patient in a hospital gown

Intervenciones sanitarias

«Por ejemplo, en el sector sanitario, podemos utilizar reclamaciones médicas para definir una población de riesgo de diabetes tipo 2 en una región geográfica determinada. Utilizamos las redes sociales combinadas con encuestas públicas y datos del censo para añadir una capa de factores no médicos que también pueden afectar a esta población. Por ejemplo, podemos detectar conductas subyacentes como la cantidad de actividad física que se sigue, el tabaquismo, el consumo de alcohol, la dieta y la ingesta de nutrientes. Con este tipo de información, Xerox ayuda a los contribuyentes de seguros de salud, hospitales y agencias estatales medicas a diseñar e implementar programas de intervención dirigidos».

Tong y su equipo han descubierto que las campañas de bienestar comunitario, los programas para dejar de fumar y los programas de coordinación de la atención sanitaria pueden tener un impacto sobre los resultados sanitarios en poblaciones enteras, siempre y cuando se adapten a las necesidades específicas de una población.

Según Tong, el trabajo de Xerox en esta área puede crear un «efecto dominó» en los sistemas de sanitarios. «La combinación de factores de comportamiento social con los registros electrónicos de salud de los pacientes proporciona información que los médicos y las enfermeras pueden utilizar para ayudar a los pacientes a tomar mejores decisiones. Las aseguradoras también pueden tomar mejores decisiones de suscripción al entender más profundamente las poblaciones a las que atienden. Es un negocio enorme y muy importante para el sistema sanitario de nuestro país».

Lo que comenzó a principios de la última década como una de las primeras investigaciones sobre las redes sociales de Tong y sus colegas se ha convertido en un servicio increíblemente valioso para la sociedad. Tong lo explica así: «Lo que me entusiasma de Xerox es el cambio de paradigma y las nuevas oportunidades que surgen. Desde mi punto de vista, estoy constantemente aprendiendo cosas nuevas, y la tecnología seguirá cambiando, así que seguiré aprendiendo.

«Los ordenadores mediante el desarrollo de la inteligencia artificial están permitiendo a la gente hacer mejor su trabajo. En lugar de que los robots reemplacen a los humanos, veo un futuro que se basa en que los humanos colaboren con los ordenadores para obtener mejores resultados».

 

Computer code

Hacer sacrificios

El recorrido profesional de Tong, desde su interrumpida educación primaria en la China del Presidente Mao hasta la creación de Scalable Data Analytics Lab de Xerox, ha exigido mucho sacrificio: «Cuando miro hacia atrás, hemos trabajado muy duro», recuerda. «Era demasiado para niños pequeños».

De hecho, Tong, que tiene un hijo de 19 años, estudiante de primer año en la universidad y una hija de 16 años, ofrece un consejo a aquellos que quieren seguir la creciente popularidad de la inteligencia artificial. «Para tener éxito en el campo del aprendizaje automático o de la inteligencia artificial, que todavía está dominado por hombres, se necesita una comprensión matemática muy sólida, pensamiento analítico y conocimientos especializados avanzados de programación. Y esto puede ser difícil de desarrollar sin centrarse en la ciencia y la ingeniería desde primaria y secundaria. Tenemos que decírselo a los jóvenes. Yo no empujaría a mis hijos a la inteligencia artificial. Pero si los jóvenes están preparados para el trabajo duro, les diría que es muy emocionante participar».

 

Agents of change

Todos hemos cambiado el mundo. Cada uno de nosotros. Con cada respiración, nuestra presencia se expande infinitamente hacia el exterior.

Pero pocos de nosotros tenemos la oportunidad de cambiar muchas vidas a mejor. Y aún menos tenemos el desafío de hacerlo todos los días. Ese es el desafío que se le lanza diariamente a los científicos de investigación de Xerox, para tratar de lograr un cambio.

A cambio, les damos tiempo y espacio para soñar. Y luego los recursos para convertir los sueños en realidad, ya sea inventando nuevos materiales con funciones increíbles o utilizando la realidad aumentada para reforzar la memoria de los pacientes de Alzheimer.

Nos sentimos orgullosos de nuestros agentes de cambio en los centros de investigación de Xerox en todo el mundo.

Aquí tenemos algunas de sus historias.